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Masanori Ohtani, interviewed by Yuto Ito, tells a personal story about how he came to Australia with Mitsui and Co. in the 1980s and ended up settling permanently in Sydney.

Since then, Ohtani-san has continued his major contribution to Australia-Japan relations through business, and through service in a number of organizations, including AJS-NSW as a Board member, AJBCC, and Rotary. He and his wife Momoe founded the Inoue Yasushi Award to encourage the research and study of Japanese culture and literature in Australia and NZ, among other activities.

English translation follows the Japanese.

私は大学を卒業すると三井物産に就職し、発足したばかりの製鋼原料部鉱石課に配属されました。10年程たち米国New Yorkに赴任し、略6年間駐在しました。

当時世界で抜群の卓越・進化した技術力・工業力・商業技術を持つ米国から当時日本には無い新商品、新Processや新しいBusinessを探し、日本に紹介するという任務を与えられ、その発掘と日本への紹介に努めました。三井ハウス発足の基盤となった2x4住宅建築Processの日本への紹介、新石炭脱硫液化技術SRC Processの三井鉱山への紹介などはある意味日本のその分野の当時の産業基盤を変えるImpactを与えたと思います。

その後帰国となり、東京の本社に勤務、豪州の鉄鉱石の開発・運営の業務に携わるりました。西豪州のピルバラの北にある鉄鉱山、マウントニューマン、ロブリバーって言ってましたけどね。大きな鉄鉱山の運営と、それから鉄鉱石の日本への輸出を担当させられた。先ずは現場を見に行けとの事になり、1978年だったと思うんですけど、初めて豪州に出張させてもらいました。

その打ち合わせがあって、シドニーに着きました。

シドニーに入ってきて、ウェントワースホテルと言って、今でもありますけども。あそこのホテルに泊まるんでチェックインしました。ちょっと外へ出たら、日曜日だったからかもしれません、一人も人が街を歩いていませんでした。これにはびっくりしました。まったく人が路上にいませんでした。何だか「中性子爆弾を受けた後の建物と道路だけが残った街」はこんなものなのかな?と言うのがシドニーへ来たときの私の最初の印象です。

特にニューヨーク駐在中は毎週アメリカ中を出張してましたから、シドニーに出張してきた時の第一印象は「静かな、平和な街だな」というものでした。

私がオーストラリア人との出会いで一番びっくりしたのは、フィリップ・ミッチェルという弁護士さんです。

それは昔、NHKのテレビジョンで、海外から日本へ来てる国費留学生の特集をやってたんですね。それで東京大学の法学部に留学している男の人が、汚い下宿で、カップラーメンを食べているのが放送された。その時の画面を猛烈に印象強く覚えてまして。

そして、シドニーに1984年に転勤してきて、法律事務所へ行ったんでしたかね、出てきた弁護士がその方だったんですね。テレビで見た人が突然現れたんでびっくりしました。それ以来の付き合いはいまだありまして、今、私は豪日協会ニュー・サウス・ウェールズのディレクターをしていますが、彼は前会長で現在全豪ベースの豪日連盟の会長をされています。

私が豪州三井物産に転勤して来た1984年、勤めたのは56 Pitt St ロイヤルエクスチェンジビルディングでした。オフィスの皆さんは日常の業務で懸命に働いておられるのですが、私がシドニー着任した時は、ニューヨークに着任した時同様に、私に準備されていたものは机と電話しかなく、「豪州で新しい商いや事業を起こせ!」と言うのが社命でした。

私は朝、非常に早く会社に来ちゃうんですよね。そこの窓から下を見てましてね。はぁ、日本と違うなあと思ったのはね。街を歩いている人はゆっくり歩いて、勤務に向かう。夕方帰る時に、4時頃かな。窓から下を見ると、みんな走っているんですよね。行きはゆったり、帰りは急いで帰るという。ほぉ、と思った。

まず一緒に仕事をしてくれるオーストラリア人をまず見つけなきゃいけないから、新聞広告を出しました。シドニー・モーニング・ヘラルドとかね。ファイナンシャルレビューとか、いまでもある新聞社に広告を出しました。組織的にきちっとした会社でしたから、総務の人に新聞広告を出してくれということでその人達が全部やってくれました。

そして面談をしたんですね。自分のアシスタントっていうんですか。アシスタントと呼べるほど私は偉くなかったですけど要は現地の方で私と一緒に仕事をしてくれる人を求めました。あんまりこういうことは言わないほうがいいのかもしれないけれど、面接をして驚いたのは、この国は女性の方が男性より優秀だと感じました。特に、面接した方もよかったんですね。

その一人は、ウェンディ・ホールデンスさんっていう方でその後豪州の福岡総領事をやられていたし、AUSTRADE3州に渡るトップやってましたね。いまだに活躍されていますよ、豪州三井物産の副会長をされているのかな。

当時の私の仕事はとにかく新しい仕事を見つけることにつきましたから。人にはたくさん会いましたね。人にあっていると、なぜか今度は人がたくさん会いに来てくれる。そのなかで仕事ができてきた。

正直言ってね、永住しようとは何も思ってなかったんです。たまたま私はシドニーの三井物産に勤務してましたけど、当時の上司が大阪の関西支社長になられまして、大阪に来いと。会社の人事ですから、断るわけにはいかないし。そうかと言ってシドニーでの新しい商い、事業を作るという仕事は漸く軌道に乗って来た時であり、見通しも良かったので、どうすべきか大変迷いました。(英語ベースとなった子供の教育の問題、私の将来を含む家族問題もありました。)

結果として、大阪へ一旦着任をして当時のトップに「着任しました、すいません、会社を辞めさせていただきます」と言って物産を辞めました。

そうですね、両親はびっくりしてました。母親は心配してましたよ。「なんで会社を辞めるんや」と。だけどまあ自分で決断をしました。

私の子どもたちは英語がベースになっていましたし、ちょうど長男坊が大学に入る時で。たまたまその時に大きな仕事をしていたんでオーストラリアの企業からスカウトされたんですね。それでオーストラリアに住もうということで。

当時、有名な経営者が会社をやっていて。チャンネルセブンを持ってたり、最終的にアメリカの大手のムービー会社MGMとかみんな買収したんですね。それでこれは面白いと、自分もアメリカで生活したことがあるし、アメリカでまた仕事がしたいと夢だったんで。それで来ないかって言われたから、すぐ行ったんです。

オーストラリアの当時の若手の経営者のグループに入ったんですが、その場所がすぐに倒産しちゃいまして。それで独立する以外に手はなかったから、独立したと


     

                                                                                                  Masanori and Momoe Ohtani in 1987                                                                     More recently


After graduating from university, I joined Mitsui & Co. and was assigned to the newly-established Ore Division of the Steelmaking Raw Materials Department. After about 10 years I was transferred to New York, USA, where I stayed for about six years.

I was assigned the task of finding new products, processes and new business in the United States, and introducing them to Japan. At that time the US had the most advanced technological, industrial and commercial capabilities in the world. I found and introduced to Mitsui Home the 2 x 4 home construction technology that became a significant business for that company, and introduced the SRC Process, a new coal desulfurization and liquefaction technology, to Mitsui Mining Co. So you could say that I had an impact on the industrial base of those fields in Japan at that time.

I then returned to Japan to work at the Mitsui head office in Tokyo, where I was involved in the development and operation of iron ore operations in Australia, specifically with the iron ore mines at Mount Newman and Robe River in the north of the Pilbara in Western Australia. I was put in charge of the operation of these large mines and the export of its iron ore to Japan. I was asked to go and see the sites first, so I came to Australia for the first time in 1978, I think it was.

I arrived in Sydney for a meeting. I was staying at the Wentworth Hotel, which is still there today. After checking in, I went out for a while, but maybe because it was Sunday, there was not a single person walking around the city. I was so surprised. There were no people on the streets at all! I wondered if this is what a city hit by a neutron bomb would be like, only buildings and roads and no people. That was my first impression of Sydney.

Sydney struck me as a quiet, peaceful city, a contrast to the US where every week I had been travelling out of New York for business.

One thing that surprised me most about my encounter with Australians was a lawyer called Philip Mitchell. Sometime before, I had seen a special on NHK television about government-sponsored students from overseas who were studying in Japan. It showed a young man who was studying law at the University of Tokyo, eating cup noodles in an old lodging house. It left a strong impression on me.

Then when I was transferred to Sydney in 1984, I went to a law firm, and the lawyer who came out was that guy. I was surprised to see someone I had seen on TV suddenly appear. I am now a director of the Australia-Japan Society of NSW, and Philip Mitchell is the President of the National Federation of Australia-Japan Societies and the former president of AJS-NSW,.

When I moved to Mitsui Australia in 1984, I worked in the Royal Exchange Building at 56 Pitt Street. As in New York, when I first arrived in Sydney all I had was a desk and a telephone, and a company mandate: "Start new business in Australia!”


I would come to the office very early in the morning, and I would look down from the window at the people coming to work. I thought, "This is so different from Japan. People walk slowly”. In the evening, probably around 4 o'clock, I would look down from the window and see that everyone was hurrying. Strange, I thought, they are slow on the way to work and hurry on the way home.

I had to find Australians to work with me, so I put an ad in the newspapers. I advertised in the Sydney Morning Herald, and in the Financial Review, and other newspapers that are still around today. It was a well-organised company, so I asked the general manager to put the ad in the paper, and he did all the work.

Then I had to interview the candidates for the post of my assistant. I wasn't high enough up to have an assistant, but I was looking for a local person who could work with me. I probably shouldn't say this, but I was surprised in the interviews that the women seemed more talented than men in this country. Or at least that was so with the people I interviewed.

One of the people I interviewed was Wendy Holdenson, who later became the Australian Consul-General in Fukuoka, and then the head of Austrade across three states. She's still active in business, currently as Executive VP and Director of Mitsui Australia.

My job was to find new business. I met a lot of people, and when you meet people, somehow people then come to meet you. That's how I did my job.

To tell you the truth, I had no intention of living in Australia permanently. I happened to be working for Mitsui & Co. in Sydney, but then my boss at the time was appointed head of the Kansai branch office in Osaka and asked me to come to Osaka. It was a company order, so I couldn't say no. But the Sydney business I had created was going well and had good prospects, and I really wondered what I should do. In the end I arrived in Osaka and said to the head of the company there, "I've arrived for my posting, but I'm sorry, I'm going to resign from the company" and I quit Mitsui Bussan.

Well, my parents were surprised. My mother was very worried. “Why are you quitting the company?” But I made my own decisions. One factor was that my children had been educated in English, and my eldest son was about to start university.

Through my work on a big job at that time, I was scouted by an Australian company. So we decided to come and live in Australia. There was a famous businessman running that company. He owned Channel Seven, and eventually his company tried to buy MGM, the big American movie company. I thought it was an interesting business, and I had lived in America before, and it was my dream to work in America again. So when they asked me to join them, I went immediately.

I was working with a group of young Australian entrepreneurs, but that company went bankrupt quite quickly. I had no choice but to go out on my own, so I did, founding Ohtani & Co. P/L in 1996.

© Australia Japan Society NSW


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